Jack O’Neill, surfer, zee liefhebber, wetsuit pionier en oprichter van het iconische surfmerk O’Neill, is afgelopen weekend op 94 jarige leeftijd overleden. Jack is op een natuurlijke manier gestorven in het bijzijn van zijn familie. 

Jack was geboren in Denver, Colorado maar verhuisde al snel met zijn familie naar Long Beach,Californië. Hier ontdekte Jack zijn liefde voor het strand en de zee tijdens zijn jongere jaren. Jack studeerde aan de universiteit van Portland waar hij zijn diploma in business wist te behalen.

Na zijn dienst bij de Amerikaanse Marine tijdens de Tweede Wereldoorlog trouwde Jack met Marjorie Bennett en verhuisde naar Ocean Beach in San Francisco. Hier begon hij meteen te experimenteren aan zijn keukentafel met verschillende materialen die hem konden beschermen tegen de kou tijdens het surfen. Hij zei ” Ik wil gewoon langer kunnen surfen.”


Jack O'Neill Wetsuit


Al snel had hij zowel een surf als bodyboard wetsuit ontworpen en kort hierna opende Jack zijn eerste winkel en bedacht hij de term ‘Surf Shop’. Een term waar hij later  een geregistreerd US Trademark voor kreeg. Het openen van een surf shop was niet makkelijk voor hem. Zelfs zijn vrienden waren kritisch zei O’Neill: ”Je verkoopt hooguit iets aan vijf vrienden en dan moet je de zaak sluiten.”

Niets bleek minder waar en mede dankzij de snel groeiende surf scene kon hij een tweede winkel openen in Santa Cruz. Al snel maakte O’Neill surfboards en wetsuits voor de groeiende surfmarkt  in Santa Cruz en was hij betrokken bij de promotie van verschillende surffilms van Bruce Brown.

De surf gekte breidde zich snel uit voorbij de grenzen van Californië en Jack was een van de beste surfers in het water. Hij zag de sport meer als zijn passie en op dat moment was hij vooral verbaasd dat zijn bedrijf in zo’n korte tijd zo gegroeid was.

met de hulp van zijn familie bleef het bedrijf van Jack en Marge groeien en begon jack ook internationaal te reizen. over de hele wereld kreeg hij bekendheid als surfer, vliegtuig piloot, ballonvaarder, zeiler, visser en boven alles, avonturier.

In 1971 vond Pat O’Neill de surf leash uit. Dit ging niet zonder slag of stoot, veel surfers noemde de leash van Pat een ‘Kook Cord’ en omdat de eerste ontwerpen gebaseerd waren op een Bungeejump koord kwam het board soms akelig hard terug.   Zo ondervond ook Jack tijdens een surfsessie kwam zijn surfboard na een wipeout terug geschoten recht in het linker oog. Jack zou vanaf die dag verder door het leven gaan met een ooglap.


Jack O'Neill 3


Jack was door dit ongeluk een van de meest kenmerkende gezichten in Santa Cruz, rond rijdend in zijn Jaguar met een dikke baard en ooglap.

In de jaren 80 groeide het bedrijf uit tot het iconische surfmerk dat  het vandaag de dag is. Toen de sport populairder werd in onder andere Australië, Europa en Zuid-Afrika was O’Neill  de belangrijkste aanbieder van wetsuits op deze groeiende markten.

Waar Jack zelf het meest trots op was was zijn O’Neill Sea Odyssey, een maritiem milieu, educatie programma waarbij Jack op zijn eigen catamaran 30 kinderen per keer mee nam naar de Monterey Bay National Marine Sanctuary. Hiernaast had hij een speciaal klaslokaal met laboratorium in de haven van Santa Cruz. Jack had een cruciale rol in het ontwikkelen van de haven en het welzijn van de oceaan.Inmiddels bereikt het O’Neill Sea Odyssey programma jaarlijks 100,000 kinderen.

Jack zei zelf over het Sea Odyssey programma: ” de oceaan is een levend wezen en wij moeten hiervoor zorgen.  Het O’Neill Sea Odyssey programma is verreweg het beste wat ik in mijn leven heb gedaan.”


O'Neill Sea Odyssey


Zijn hele leven stond in het teken van de oceanen en hij werkte zijn hele leven om de vele voordelen van de oceaan te promoten en te beschermen. Zo was hij bijvoorbeeld erg bezorgd over de waterkwaliteit bij publieke stranden. Jack zijn vrijgevigheid en zorg voor de zee zullen ons altijd bijblijven en een inspiratie zijn voor velen.

Jack laat veel vrienden achter naast zijn vrouw Noriko, dochter Cathli, Bridget en Shawne, zonen Pat, Tim en Jack Jr. en kleinkinderen  Uma, Riley, Connor, Bridget, Phoenix en Kodiak. Zijn vrouw Marjorie overleed in 1972 en zijn zoon Mike in 2012. Jack O’Neill laat een fantastische erfenis achter voor iedereen die een warm hart draagt voor de oceaan. Jack bedankt.